Military legacy: A veteran’s son shares the health stories of former El Toro service members

Noot van de redacteur: dit is een begeleidend stuk bij het verhaal van verslaggever Greg Mellen in TimesOC, ‘We wisten het niet’: veteranen van El Toro zeggen dat hun service giftige gevolgen had.

Toen mijn vader, Ray Alkofer, stierf aan een zeldzame neuromusculaire ziekte die werd toegeschreven aan zijn tijd als marinier op het El Toro Marine Air Station, begon hij me verhalen te vertellen, veel over zijn ervaringen en de duizenden gepensioneerde mariniers die ziek waren na hun servicetijd op de basis. In de tussenliggende jaren sinds zijn dood in 2011 ben ik begonnen met het opsporen van anderen die last hadden van aandoeningen die ze verband hielden met hun tijd als mariniers.

Ray Alkofer, 38, houdt de hand vast van zijn zoon Bill, 5, terwijl ze in 1967 naar de kerk in Clear Lake, SD gaan.

(Met dank aan Bill Alkofer)

Ik dacht dat ik meer tijd zou hebben om hun verhalen te verzamelen. Maar het blijkt dat ik mijn eigen zeldzame ziekte heb, een variant van ALS, of de ziekte van Lou Gehrig, en mijn tijd dringt.

Tegenwoordig heb ik maar twee vingers aan mijn handen. Maar voordat ik niet meer kon communiceren, wilde ik de verhalen delen van enkele mariniers en familieleden die ik tegenkwam. Ik vertel hun verhalen als een objectles aan andere gepensioneerden die misschien iets van zichzelf in deze vignetten zien. Als dat het geval is, moedig ik ze aan om contact op te nemen met de VA en te leren over de voordelen waarvoor ze in aanmerking komen.

William Mimiaga

De gepensioneerde Marine Maj. William Mimiaga kreeg zijn bijnaam ‘Moesson’ vanwege de stroom van activiteit die hem lijkt te omringen. Zelfs op 74-jarige leeftijd straalt hij energie uit ondanks zijn talrijke gezondheidsproblemen.

Mimiaga is een van de sterkste mariniers die ik heb ontmoet. “Monsoon” bracht 31 jaar door in het korps en trad in 1964 toe als 18-jarige. Hij deed twee infanterietours in Vietnam en diende in de Golfoorlog. Hij was gestationeerd in El Toro van 1968-70 en opnieuw in 1990-93.

Gepensioneerd Korps Mariniers Maj. William Mimiaga buiten de voormalige Hangar 296 op de marinebasis El Toro, waar hij werd blootgesteld aan trichloorethyleen. Mimiaga heeft last van borstkanker, longkanker, hartfalen, prostaatproblemen en PTSS. Mimiaga’s zoektocht naar een handicap werd vijf keer ontkend.

(Met dank aan Bill Alkofer)

Tijdens zijn eerste stint kreeg hij last van clusterhoofdpijn. Hij zegt dat de pijn pas wegging toen hij El Toro verliet. Toen hij in 1990 terugkeerde, kreeg hij ook hoofdpijn. Ze duurden soms vijf dagen.

‘De wereld draaide. De pijn bracht me op mijn knieën en met de pijn kwam misselijkheid en braken, ”zei hij.

Mimiaga werkte ook in Hangar 296 in het opslagprogramma voor gevechtsgereedheid. Daar, zei hij, werden grote hoeveelheden TCE-ontvetter gebruikt in vliegtuigen en voertuigen. Net als de meeste van zijn mede-mariniers droeg Mimiaga nooit beschermende kleding, handschoenen of maskers.

Vaak werden grote hoeveelheden van het oplosmiddel gewoon in de grond gedumpt.

“Ze zullen nooit van die basisbesmetting af komen,” zei Mimiaga. “Het is een vulkaan die nooit verdwijnt. Het blijft daar langzaam rommelen. “

In 2000 werd bij “Monsoon” borstkanker in stadium 3 vastgesteld, die zich uitbreidde naar zijn lymfeklieren en later een dubbele borstamputatie vereiste.

Hij heeft ook gevochten tegen longkanker, hartfalen, prostaatproblemen en PTSS. Hij is nu kankervrij.

Nadat Mimiaga met pensioen ging bij het Korps Mariniers en zich in Costa Mesa vestigde, begon hij aan een 20-jarige onderwijscarrière in Long Beach, waar hij in 2006 een California State Teacher of the Year-prijs verdiende.

Mimiaga is geen fan van plannen om een ​​veteranenbegraafplaats te bouwen op de voormalige basis van El Toro.

“Waarom zou ik in de grond begraven willen worden met de gifstoffen die me in de eerste plaats hebben gedood?” hij vroeg. “Cremeer mijn stoffelijk overschot en strooi ze in zee. Ik reis met het getij mee, zodat ik plaatsen kan bezoeken die ik nog nooit eerder heb bezocht, “

Ondanks al zijn kwalen en worstelingen met de VA, zei Mimiaga dat hij, als hij de keuze had om het helemaal opnieuw te doen, een marinier zou worden.

“Mensen lijken daardoor verrast. Maar we zijn een groep broers – we zijn familie. Er is een band – een kameraadschap. We blijven marcheren lang nadat we onze rugzak hebben laten vallen, ”zei hij. “We hebben dezelfde ervaring gedeeld, dezelfde emoties. We marcheren in dezelfde richting. Oorah en Semper Fi. “

Robert O’Dowd was van 1963-64 gestationeerd in El Toro. Hij werd blootgesteld aan TCE terwijl hij in Hangar 296 werkte. O’Dowd woont nu in de buurt van de Philadelphia Navy Yard, die ook een EPA Superfund-site was. Nadat hij negen jaar de VA had aangenomen, kreeg hij uiteindelijk 100% invaliditeit door blootstelling aan TCE en andere giftige chemicaliën.

(Met dank aan Bill Alkofer / Michael Perez)

Robert O’Dowd

Robert O’Dowd, 78, uit Philadelphia, heeft een encyclopedische kennis van de besmetting op de voormalige basis. Zijn Facebook-pagina is een soort uitwisselingscentrum van informatie geworden en een virtuele discussieruimte op het dorpsplein voor degenen die hebben gediend of die zeggen te zijn getroffen door El Toro. Hij is ook de auteur van “A Few Good Men, Too Many Chemicals”, een boek van 450 pagina’s in zijn tweede druk.

O’Dowd was gestationeerd in El Toro in 1963-64, nadat hij in 1962 als 19-jarige bij het korps kwam. Hij diende in het buitenland tijdens de oorlog in Vietnam. Hij zei dat hij werd blootgesteld aan TCE toen hij werkte en soms sliep in Hangar 296. O’Dowd zei dat hij ook werd blootgesteld aan radium 226, een zeer radioactief element.

Robert O’Dowd was van 1963-64 gestationeerd in El Toro.

(Met dank aan Bill Alkofer)

O’Dowd zei dat mariniers radiumrijke lichtgevende verf gebruikten op alle instrumentenpanelen van vliegtuigen om piloten ‘s nachts zonder elektrisch licht te laten vliegen. Overgebleven verf, zei hij, werd in het afvalwaterzuiveringssysteem gedumpt.

O’Dowd lijdt aan een lange lijst van ziekten die hij toeschrijft aan zijn blootstelling aan giftige chemicaliën. Hij heeft twee aanvallen gehad met blaaskanker, prostaatkanker, migraine, gastro-oesofageale reflux, een hersenvataandoening, allergieën, atriumfibrilleren, perifere neuropathie, hyperprolactinemie, klapvoet en verminderde cognitieve functie.

Nadat hij negen jaar de VA had aangenomen, kreeg hij uiteindelijk 100% invaliditeit door blootstelling aan TCE en andere giftige chemicaliën.

“Er werken maar heel weinig mensen bij de VA hebben een militaire achtergrond. Ze weten niet wat we hebben meegemaakt, ‘zei O’Dowd. “Sommigen van hen die ik heb behandeld, voelen geen medeleven, geen empathie – en ze zijn zo traag als de hel.”

O’Dowd zegt dat hij een half dozijn keer per maand naar de VA gaat voor behandeling.

En toch, altijd de trouwe soldaat, zegt hij: ‘Ik ben nog steeds trots om marinier te zijn – er is een broederschap. Je kunt rondlopen met een USMC-deksel [hat] waar ook ter wereld en iemand roept ‘Semper Fi’, en je begint meteen een gesprek. “

Sherri Brinkley

Sherri Brinkley, 53, en haar gezin verhuisden in 1991 naar de El Toro-basis toen ze 24 jaar oud was. Haar man was een lanskorporaal die in Hangar 296 werkte om C-130-transportvliegtuigen vliegklaar te maken.

Sherri Brinkley staat voor een portret op woensdag 2 december 2020, buiten haar huis in Park Hills, Mo.Brinkley woonde begin jaren negentig met haar man en kinderen op het Marine Corps Air Station El Toro nabij Irvine, Californië.

(Met dank aan Bill Alkofer / Whitney Curtis)

Brinkley had een 4-jarige dochter en was zwanger van haar tweede kind toen ze naar de basis verhuisde. Ze herinnert zich dat ze die pasgeboren zoon door de hangar droeg toen hij nog maar 24 uur oud was. De bijtende lucht deed haar ogen tranen en ze zei dat water op de basis schadelijk smaakte.

In 1994 werd Brinkley zwanger van een derde kind. Ze herinnert zich dat ze naar de verloskundige ging en te horen kreeg dat de hartslag van het kind langzaam was.

“De doktoren vertelden me dat ze dit vaak zagen bij moeders die op de basis woonden,” zei Brinkley. “Bij elk bezoek aan de doktoren werd de hartslag langzamer.”

Brinkley verloor uiteindelijk de baby.

Brinkley werd in 1995 voor de vierde keer zwanger terwijl ze op de basis woonde, maar verhuisde kort daarna naar Missouri.

De baby werd geboren met koorts en kreeg meteen antibiotica. Na 18 maanden kreeg het meisje een hartruis. Nu 24, vecht ze met fibromyalgie, depressie, hoge bloeddruk, diabetes en een schildklieraandoening.

Brinkley’s eigen gezondheid verslechterde tot het punt dat ze op 40-jarige leeftijd gehandicapt werd. Ze lijdt nu aan migraine, pancreatitis, een galwegaandoening, retroperitoneale fibrose, bloedstolsels, een gescheurde milt en hartproblemen. Haar gezondheidsproblemen sturen Brinkley ongeveer acht keer per maand naar medische afspraken.

‘Ik voelde me zo boos en nutteloos’, zei ze.

Ze vindt het ook jammer dat haar kinderen dragen wat ze de erfenis van El Toro noemt.

‘Ik voel me schuldig dat ik mijn kinderen aan al die gifstoffen heb blootgesteld. Sommige dagen voel ik me boos, sommige dagen voel ik me schuldig en soms wil ik schreeuwen en gillen, ”zei ze.

Sherri Brinkley en haar zoon, Melvin Brinkley III, staan ​​voor een portret op woensdag 2 december 2020, buiten haar huis in Park Hills, Mo. Brinkley woonde met haar man en kinderen op Marine Corps Air Station El Toro nabij Irvine, Californië ., in het begin van de jaren negentig en schrijft haar huidige ziekten en die van haar kinderen toe aan de besmetting waaraan ze werden blootgesteld toen ze op de basis woonden.

(Met dank aan Bill Alkofer / Whitney Curtis)

Ze herinnert zich ook tijdens de vakantie dat de kerstman Hangar 296 zou bezoeken. Hij gooide snoep naar de kinderen en ze klauterden over de vloer om het op te rapen.

Tegenwoordig voelt ze zich uitgeput door haar gezondheidsproblemen.

“Elke dag heb ik het gevoel dat ik tegen COVID vecht. Tien tot vijftien dagen per maand heb ik het gevoel dat ik ben aangereden door een vrachtwagen. Ik zie mijn leven nooit verbeteren. Mijn alvleesklier doet het, ik heb een leveraandoening en mijn nieren werken voor 1%, ”zei ze.

Ze overweegt ook haar sterfelijkheid.

‘Ik voel me op mijn gemak als ik besef dat dit het einde kan zijn,’ zei ze. ‘Ik heb mijn vrede gesloten – verschillende keren. Als het gebeurt, gebeurt het. “

Zelfs na alles wat ze heeft meegemaakt, begrijpt Brinkley waarom mariniers terughoudend zijn om over de gifstoffen op de El Toro-basis te praten.

‘Als militaire echtgenoot begreep ik de loyaliteit van mariniers ten opzichte van het korps. Je bent een gezin en je zult elke misstand ontkennen, ‘zei Brinkley na een lange pauze eraan toe te voegen. “Tot jij degene bent met kanker of een zeldzame neurologische ziekte of ALS.”

John Uldrich

John Uldrich was een van de gepensioneerde mariniers die mijn moeder aanmoedigde om te vechten voor een arbeidsongeschiktheidsuitkering voor mijn vader. Het blijkt dat Uldrich destijds in Minneapolis woonde, aan de overkant van de rivier de Mississippi, vanuit mijn huis in St. Paul. Ik stak de brug over en dronk af en toe bagels en koffie met Uldrich.

John Uldrich spreekt in 2018 met het 8th Marine Regiment op Marine Corps Base Camp Lejeune, NC. Uldrich diende van 1957-58 in El Toro. TCE was verantwoordelijk voor prostaatkanker, een vergroot hart, huidkanker, oogziekten en diverse andere ziekten. Hij vocht bijna twaalf jaar tegen de VA voordat hij uiteindelijk een handicap en een schikking kreeg. Uldrich stierf in januari 2019 op 83-jarige leeftijd.

(Met dank aan Bill Alkofer)

Hij had van 1957 tot 58 in El Toro gediend. Mijn moeder ontmoette hem in een discussiegroep in 2008.

Uldrich en ik spraken niet zo vaak over het Korps Mariniers. We brachten veel tijd door met vogels kijken. Maar toen we het over de mariniers hadden, gebruikte Uldrich altijd het bijvoeglijk naamwoord ‘geliefde’.

Uldrich werd blootgesteld aan TCE tijdens het onderhoud van F9-jets in Hangar 296.

“TCE werd in grote hoeveelheden gebruikt als ontvetter in de laatste fase”, zei hij. “Toen de bemanning klaar was, werd de overtollige TCE uit de hangar geschraapt en rechtstreeks op de grond.”

De chemicaliën kwamen terecht in de basiswatervoorziening en creëerden een giftige pluim.

Een leeg vat van 55 gallon trichloorethyleen op de El Toro Marine Base in 1982.

(Met dank aan Bill Alkofer)

“Ik baadde en dronk niet alleen dat water, maar zwom er ook in”, zei hij. “Ik was lid van het El Toro Bulldogs Swim Team.”

Hij herinnert zich het water dat hij dronk en baadde als ziekelijk zoet met een brandende smaak.

Hij gelooft dat zijn blootstelling aan TCE en andere gifstoffen verantwoordelijk waren voor prostaatkanker, een vergroot hart, huidkanker, oogziekten en verschillende andere ziekten.

Uldrich vertelde me dat hij bijna twaalf jaar tegen de VA heeft gevochten voordat hij uiteindelijk een handicap en een schikking kreeg.

Uldrich stierf in januari 2019 op 83-jarige leeftijd.

Bill Alkofer is een fotojournalist die in Long Beach woont.

Ondersteun onze dekking door een digitale abonnee te worden.

Comments are closed.